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在1億7300萬公里外的行星地表飛行!NASA火星直升機「獨創號」寫下歷史紀錄
風傳媒     2021/04/19 20:43

它的個頭小巧,只有1.8公斤重、49公分高,卻成為人類航空史上最著名的直升機之一,而且是在目前距離地球1億7300萬公里的火星締造新猷!美國航太總署的「獨創號」火星直升機,20日在火星地表完成破天荒的「有動力、受控制」的飛行任務。

根據航太總署(NASA)噴射推進實驗室(JPL)接收到的資料,獨創號(Ingenuity)在台灣時間20日下午3時34分(火星時間中午12時33分)起飛升空。獨創號飛行到3公尺的高度,穩定盤旋30秒,安全降落火星地表,任務全程歷時39.1秒。

NASA火星直升機「獨創號」(Ingenuity)(NASA)

獨創號以太陽能電池推動,主旋翼每分鐘2400轉,搭載電腦、導航感測器、2具攝影機(彩色、黑白各一)。任務全程由機上電腦控制,導航與控制的演算法則是由JPL的科學家撰寫。由於火星與地球的距離實在太遠,因此JPL要等上3個小時才能確定任務成功。

特別的是,「獨創號」從地球帶了一小塊布料來到火星。這塊棉紗布雖然只有郵票大小,但出身非比尋常:來自「萊特飛行器」(Wright Flyer),也就是萊特兄弟(Wright brothers)1903年12月17日首度試飛成功的動力飛行器。

NASA科學任務處副主任澤布謙(Thomas Zurbuchen)說:「在萊特兄弟首度從地球飛上天空117年之後,NASA的獨創號在另一個世界締造驚人的成就。這兩個航空史的偉大時刻雖然相隔1億7300萬公里,但將永遠相互輝映。」

火星地表的飛行條件與地球大不相同,它的重力只有地球的3分之1,氣壓更只有地球的1%,這代表旋翼可利用的空氣分子遠比地球來得少,因此科學家為獨創號設計了許多特殊的元件。

今年2月18日,獨創號與火星漫遊車「毅力號」(Perseverance)一起登陸火星。獨創號20日起飛的時候,毅力號在距離64.3公尺的地方「觀看」,以攝影機全程記錄,並負責將相關資訊傳回億萬公里外的地球。

接下來幾天,NASA科學家將分析獨創號的飛行資料,並且規劃第二次飛行任務。